Um homem inocente foi para a prisão por assassinato. Agora é a vez do verdadeiro assassino.

Brian Leigh Dripps Sr. foi condenado à prisão perpétua na terça-feira no assassinato de Angie Dodge em Idaho em 1996, um crime pelo qual Christopher Tapp foi inocentado. Brian Leigh Dripps Sr., 55, certo, e seu advogado, James Archibald, na sentença do Sr. Dripps na terça-feira.

Brian Leigh Dripps, US Crime, Crime Story, Wrongful ConvictionBrian Leigh Dripps Sr., 55, certo, e seu advogado, James Archibald, na sentença do Sr. Dripps na terça-feira. (The New York Times / Arquivo)

Escrito por Neil Vigdor

Um homem de Idaho foi sentenciado na terça-feira à prisão perpétua pelo estupro e assassinato de uma mulher de 18 anos em 1996, um crime pelo qual outro homem foi injustamente condenado e encarcerado por 20 anos.

O verdadeiro perpetrador, Brian Leigh Dripps Sr., no assassinato de Angie Dodge de Idaho Falls, Idaho, surgiu depois que sua mãe procurou que os investigadores examinassem novamente o caso, que mudou de curso como resultado dos avanços na análise de DNA e uso da genealogia genética.

Essa evidência conectava Dripps ao crime, não Christopher Tapp, o homem inocente que foi originalmente condenado pelo assassinato de Dodge. Defensores legais disseram que a polícia em Idaho Falls o coagiu a confessar o crime. Tapp foi exonerado em julho de 2019 depois de cumprir 20 anos de prisão.

Dripps, 55, acabou confessando ter matado Dodge, embora dissesse que pretendia apenas estuprá-la. Ele se declarou culpado em fevereiro de assassinato em primeiro grau e estupro. Sob os termos de um acordo de confissão de culpa, ele deve cumprir pelo menos 20 anos de prisão antes de ser elegível para liberdade condicional.

Um jovem passou uma parte significativa de sua vida na prisão sem um bom motivo, disse o juiz Joel E. Tingey, do 7º Tribunal Distrital de Idaho, durante a sentença de terça-feira, dirigindo-se a Dripps. Ele era inocente. Isso recai sobre você.

Em 13 de junho de 1996, Dodge estava dormindo quando Dripps invadiu seu apartamento em Idaho Falls, a estuprou e quase a decapitou, disseram as autoridades. Seu assassinato ficou sem solução por cerca de um ano, até que um amigo de Dodge foi preso em um estupro não relacionado que também envolveu uma faca.

Tapp. que tinha 20 anos na época, era amigo do homem e havia surgido como suspeito. Representantes do Projeto Inocência, que trabalha para derrubar condenações ilícitas, disseram que os investigadores ameaçaram aplicar a pena de morte contra Tapp e ofereceram imunidade se ele confessasse ter matado Dodge, o que ele fez e depois tentou renunciar.

Apesar das evidências de DNA coletadas na cena do crime que não correspondiam às suas, Tapp foi condenado por estupro e assassinato em maio de 1998.

O caso voltou a ganhar força em 2014, quando Carol Dodge, a mãe de Dodge, contatou um especialista em confissões falsas, que buscava o envolvimento do Projeto Inocência. Não convencida de que o assassino de sua filha havia sido levado à justiça por causa da falta de um DNA compatível, ela pediu para ver as fitas de confissão.

Carol Dodge pediu a ajuda de um genealogista, que conseguiu criar um novo perfil de DNA para o assassino de sua filha a partir de evidências coletadas na cena do crime. De acordo com uma declaração de mandado de prisão de 2019, uma árvore genealógica de possíveis suspeitos levou a Dripps, que morava do outro lado da rua de Angie Dodge na época de seu assassinato, mas se mudou para Caldwell, Idaho, do outro lado do estado. Uma bituca de cigarro descartada de Dripps combinava com as evidências de DNA retiradas da cena do crime, disse o depoimento.

Eu não posso te perdoar, nunca, Carol Dodge disse a Dripps no tribunal na terça-feira. Você destruiu nossa família. E não há como juntar os cacos novamente.

Como os familiares de Dodge deram declarações sobre o impacto da vítima no tribunal na terça-feira, alguns deles disseram que havia mais de uma vítima.

Chris Tapp deveria ter a oportunidade de expressar seu pesadelo a este tribunal, disse o irmão de Dodge, Todd Dodge. Ele serviu e perdeu 20 anos de sua vida por causa do Sr. Dripps.

Dripps, cujo advogado disse que ele estava bêbado e drogado na hora do crime, pediu desculpas à família de Dodge na sentença.

Gostaria apenas de dizer que sinto muito, disse ele, acrescentando que sabia que a família Dodge não o perdoaria. Eu só queria poder fazer naquela noite.

A genealogia genética foi creditada por fornecer aos investigadores descobertas em mais de 40 casos arquivados, a maioria deles resultando em prisões. Ocasionalmente, o processo, que envolve a comparação de evidências de DNA com as informações de bancos de dados genealógicos, exonerou os condenados injustamente. Na matança de Dodge, fez as duas coisas.

Vinte e cinco anos é muito tempo para esperar por algum tipo de encerramento de tal crime, disse Tingey pouco antes de condenar Dripps. Por um crime tão brutal.