Austrália elimina a vacina COVID-19 que produzia falsos positivos para HIV

Embora seus desenvolvedores tenham afirmado que a vacina experimental parecia segura e eficaz, os falsos positivos arriscavam minar a confiança no esforço de vacinar o público.

O problema que surgiu com a vacina australiana, desenvolvida pela Universidade de Queensland e pela empresa de biotecnologia CSL, estava relacionada ao uso de dois fragmentos de uma proteína encontrada no HIV. (Imagem representativa)

Escrito por Mike Ives

A Austrália cancelou na sexta-feira um plano de cerca de US $ 750 milhões para um grande pedido de uma vacina contra o coronavírus desenvolvida localmente depois que a inoculação produziu resultados falsos positivos para o HIV em alguns voluntários que participaram de um estudo experimental.

Das dezenas de vacinas contra o coronavírus testadas em todo o mundo, a australiana foi a primeira a ser abandonada. Embora seus desenvolvedores tenham afirmado que a vacina experimental parecia segura e eficaz, os falsos positivos arriscavam minar a confiança no esforço de vacinar o público.

O primeiro-ministro Scott Morrison disse na sexta-feira que seu governo compensaria a perda de 51 milhões de doses que planejou comprar do consórcio australiano em parte aumentando os pedidos de vacinas feitas pela AstraZeneca e Novavax. O governo disse que planeja começar a vacinar os cidadãos em março.

Não podemos ter problemas com confiança, disse ele aos repórteres, e somos como uma nação agora, com um bom portfólio de vacinas, capazes de tomar essas decisões para melhor proteger o povo australiano.

O revés australiano mostrou os erros que podem ocorrer inevitavelmente quando os cientistas, durante uma pandemia que matou mais de 1,5 milhão de pessoas, se apressam em condensar o processo usual de anos para desenvolver vacinas em questão de meses.

Mas assim que os cientistas australianos fizeram seu anúncio, os frutos dessa corrida ficaram mais claros. Os Estados Unidos deram um passo mais perto de emitir sua primeira aprovação para uma vacina COVID-19, pois um painel de especialistas que aconselham a Food and Drug Administration endossou uma vacina Pfizer que já está em uso na Grã-Bretanha.

O problema que surgiu com a vacina australiana, desenvolvida pela Universidade de Queensland e pela empresa de biotecnologia CSL, estava relacionada ao uso de dois fragmentos de uma proteína encontrada no HIV.

A proteína fazia parte de uma pinça molecular que os pesquisadores colocaram nas pontas que circundam o coronavírus e permitem que ele entre nas células saudáveis. A pinça estabiliza os picos, permitindo que o sistema imunológico responda de forma mais eficaz à vacina.

O uso da proteína HIV não representa risco de infectar os voluntários com o vírus, disseram os pesquisadores. Mas o grampo gerou a produção de anticorpos reconhecidos pelos testes de HIV em níveis mais altos do que os cientistas esperavam.

Como os testes de HIV não puderam ser reprojetados rapidamente para explicar isso, os pesquisadores decidiram abandonar o desenvolvimento da vacina. O processo poderia ter gerado uma ansiedade generalizada entre os australianos de que a vacina pudesse causar a AIDS.

Os primeiros experimentos com hamsters mostraram que a vacina os protegia do coronavírus. Quando os testes de fase 1 em humanos começaram em julho, os 216 voluntários foram totalmente informados da possibilidade de uma resposta imunológica parcial ao grampo, disseram a Universidade de Queensland e a CSL em um comunicado na sexta-feira.

O erro, disse John P. Moore, imunologista do Weill Cornell Medical College em Nova York, foi um erro honesto que custou dinheiro, não vidas humanas.

Tenho certeza de que muitas pessoas ficam muito envergonhadas com isso, disse Moore. Não é bom estar associado a um erro como esse. Mas quando você está correndo a 145 quilômetros por hora, às vezes você tropeça.

A vacina da Universidade de Queensland foi uma das várias em desenvolvimento que contém uma proteína de coronavírus que estimula uma resposta do sistema imunológico. As vacinas baseadas em proteínas têm um histórico mais longo do que algumas das abordagens mais recentes usadas por vacinas de coronavírus concorrentes, como aquelas baseadas em genes virais ou os chamados adenovírus.

As vacinas proeminentes à base de proteínas incluem uma produzida pela Novavax, de Maryland, que está em testes de Fase 3, e outra da Clover Biopharmaceuticals of China, que está em testes de Fase 1.

No caso da vacina australiana, descobriu-se que ela produzia uma forte resposta imunológica e não causou efeitos colaterais graves no ensaio de Fase 1, de acordo com a declaração dos cientistas. Mas prosseguir com o teste da vacina teria exigido mudanças significativas nos procedimentos de teste de HIV de longa data, eles disseram.

Fazer isso atrasaria o desenvolvimento em mais 12 meses e, embora seja uma decisão difícil de tomar, a necessidade urgente de uma vacina deve ser a prioridade de todos, Paul Young, virologista da universidade que ajudou a liderar o esforço da vacina, disse na declaração.

Ele não respondeu imediatamente a um pedido de comentário na tarde de sexta-feira.

O ministro da saúde da Austrália, Greg Hunt, disse a repórteres que o país ainda tinha acesso a 140 milhões de unidades de vacinas contra o coronavírus - mais do que o suficiente para cobrir sua população de cerca de 25 milhões de pessoas.

Este é o processo científico funcionando, disse Hunt. É o processo de planejamento funcionando. É uma explicação honesta de alguns dos desafios que enfrentamos.