Como a desinformação da Covid-19 criou uma corrida à medicina animal

Por mais de um ano, a desinformação de que a ivermectina é eficaz no tratamento ou prevenção do coronavírus corre solta nas redes sociais, podcasts e programas de rádio.

Dra. Karen Emerson, uma veterinária dona do Emerson Animal Hospital, injeta em uma galinha algumas das últimas doses de ivermectina que ela ingeriu em seu hospital em West Point, Mississippi, em 18 de setembro de 2021. (Houston Cofield / The New York Vezes)

Escrito por Erin Woo

O Emerson Animal Hospital estava com seus últimos 10 mililitros de ivermectina.

Durante meses, o centro veterinário de West Point, no Mississippi, viu seus suprimentos da droga diminuírem. Dra. Karen Emerson, a veterinária dona do hospital, começou o ano com um frasco de 500 mililitros de ivermectina, que ela usa para matar parasitas em cães, galinhas e outros pacientes. Mas, à medida que a garrafa esvaziava e sua equipe tentava encontrar mais, eles conseguiram obter apenas um frasco de 50 mililitros. Todo mundo disse a eles: Nenhum disponível.

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Então Emerson começou a racionar o remédio para dar a cobras e outros animais exóticos para os quais ela não tinha outro tratamento anti-vermes. Ela disse aos donos de cães para pagar por um medicamento substituto mais disponível, que pode custar sete vezes mais.

Emerson ficou surpreso com a escassez de ivermectina porque ela sempre foi abundante. Mas ela somou dois mais dois depois que as pessoas começaram a ir a sua clínica para perguntar sobre o uso da droga para tratar COVID-19.

Eu realmente acho que é por isso que temos uma escassez, porque tantas pessoas estão usando, disse ela.

Por mais de um ano, a desinformação de que a ivermectina é eficaz no tratamento ou prevenção do coronavírus corre solta nas redes sociais, podcasts e programas de rádio. Mesmo quando a Food and Drug Administration disse que a droga não foi aprovada para curar COVID e alertou as pessoas contra tomá-la, personalidades da mídia que lançaram dúvidas sobre as vacinas contra o coronavírus, como o podcaster Joe Rogan, promoveram a ivermectina com esse propósito.

As imprecisões levaram algumas pessoas a tomarem uma overdose de certas formulações da droga, o que então sobrecarregou médicos e hospitais. Mas bem no final da trilha de desinformação estão pessoas, como Emerson, que regularmente usam o medicamento para os tratamentos de animais para os quais foi aprovado.

A Dra. Karen Emerson disse aos donos de cães que paguem por um medicamento mais caro em vez de usar ivermectina. (Houston Cofield / The New York Times)

Embora certas versões de ivermectina possam tratar piolhos e outras doenças nas pessoas, outras formulações - que vêm em formas líquidas e em pasta - são comuns nas indústrias de eqüinos e pecuária como formas de se livrar de vermes e parasitas. As pessoas estão cada vez mais tentando obter esses produtos de origem animal para repelir ou combater o coronavírus, disseram fazendeiros, pecuaristas e fornecedores.

A demanda tem afetado o mundo dos equinos e da pecuária. Jeffers, um varejista nacional de suprimentos para animais, aumentou recentemente o preço da pasta de ivermectina de US $ 2,99 para US $ 6,99 o tubo. Cheio de pedidos, uma loja de suprimentos agrícolas em Las Vegas começou a vender o remédio apenas para clientes que pudessem provar que tinham um cavalo. Na Califórnia, um fazendeiro foi informado que a carteira de pedidos era tão grande que ela era o 600º na fila para o próximo lote.

A escassez tem levado alguns proprietários de fazendas, pecuaristas e veterinários a mudar para alternativas genéricas ou mais caras para seus animais. Outros recorreram à ivermectina vencida ou armazenaram silenciosamente a droga quando puderam. Muitos ficaram alarmados.

Estou muito preocupado, disse Marc Filion, proprietário da Fazenda Keegan-Filion em Walterboro, Carolina do Sul, que usa a droga para seus 400 porcos e 25 cabeças de gado. Se ele não pudesse tratar seus porcos com o remédio quando eles tivessem 5 semanas de idade, disse ele, eles poderiam desenvolver diarreia e talvez precisassem ser mortos.

Essas experiências ressaltam os efeitos da desinformação no mundo real e até onde as consequências podem se espalhar, disse Kolina Koltai, pesquisadora da Universidade de Washington que estuda teorias de conspiração online.

Isso não afeta apenas as comunidades que acreditam na desinformação, disse ela. Isso é algo que está afetando até mesmo as pessoas que não têm interesse na vacina - está afetando cavalos.

No mês passado, as prescrições de formulações humanas de ivermectina saltaram para mais de 88.000 por semana, ante uma linha de base pré-pandêmica de 3.600, de acordo com os Centros de Controle e Prevenção de Doenças. Dados sobre pessoas que compram ivermectina animal não estavam disponíveis.

Em um comunicado, o FDA disse não ter recebido relatórios de escassez de ivermectina, mas reconhece que o acesso à ivermectina animal é importante para fazendeiros, fazendeiros e proprietários de cavalos para manter o rebanho e a saúde animal.

A Dra. Karen Emerson, uma veterinária, posa com um paciente em West Point, Mississippi, em 18 de setembro de 2021. Ela usa o remédio anti-vermes ivermectina para tratar cobras, galinhas e coelhos. (Houston Cofield / The New York Times)

A agência postou no Twitter no mês passado que as pessoas não deveriam usar a droga para COVID, escrevendo: Sério, pessoal. Pare com isso.

A desinformação sobre a ivermectina como uma cura potencial para COVID começou a proliferar poucas semanas após o início da pandemia. Em abril de 2020, cientistas da Monash University em Melbourne, Austrália, publicaram descobertas preliminares mostrando que o medicamento, quando usado em laboratório, pode matar o coronavírus em 48 horas. Monash University alertou que os resultados foram iniciais e que a pesquisa estava continuando.

NÃO se automedique com ivermectina e NÃO use ivermectina destinada a animais, disse em seu site.

Uma semana depois, o FDA emitiu um alerta contra o uso de formulações animais para COVID. Não importa. As descobertas se espalharam rapidamente online, alimentadas por outros estudos que mostraram efeitos benéficos da droga em pacientes com coronavírus. Pelo menos um estudo foi retirado.

Desde então, informações imprecisas floresceram em sites de mídia social como Reddit e Facebook. Em um grupo do Facebook, Ivermectina COVID-19 Testimonials, 4.200 membros trocam conselhos sobre quais efeitos colaterais podem ser esperados de tomar a droga e como calcular as dosagens da pasta destinada a cavalos. As discussões costumam ser repetidas em podcasts e em outros lugares.

Pasta de ivermectina que você toma por via oral ou esfrega na pele? leia uma postagem recente no grupo do Facebook.

Coloque-o em um biscoito com um pouco de manteiga de amendoim no mesmo biscoito, respondeu um comentarista.

O Facebook disse que removeu conteúdo sobre transações potenciais de ivermectina, bem como qualquer alegação de que a droga é uma cura garantida. O Reddit disse que encorajou a discussão aberta, desde que as discussões não violassem suas políticas.

Conforme a popularidade do medicamento aumentou, alguns veterinários se prepararam para a escassez. No ano passado, a Dra. Juliana Sorem, veterinária do WildCare, um centro de pesquisa urbano em San Rafael, Califórnia, que trata animais selvagens feridos, comprou o suprimento do medicamento para dois anos. Seu diretor disse-lhe para agir assim que soubessem que as pessoas o estavam usando contra COVID.

Estávamos tentando ser proativos, disse Sorem. WildCare agora tem seis garrafas preciosas armazenadas.

Outros não se moveram tão rapidamente - e se arrependeram. Judi Martin, gerente do Skyline Ranch, um centro equestre em Oakland, Califórnia, disse que seu irmão a advertiu no início deste ano para estocar ivermectina depois que ele o tomou para prevenir COVID. Martin disse que ela não o levava a sério.

Nove meses depois, o provedor de Martin se esgotou. Ela disse que o fornecedor chamou a droga de ouro líquido e disse que ela era a 600ª na fila para o próximo embarque.

Alguns distribuidores fizeram ajustes para lidar com a demanda crescente. A notícia se espalhou rapidamente no mês passado de que a V&V Tack & Feed, uma loja de suprimentos para animais em Las Vegas, colocou uma placa dizendo que os clientes devem mostrar uma foto sua com seu cavalo para comprar ivermectina.

Estou guardando para o meu pessoal dos cavalos, porque eles precisam, disse Shelly Smith, a funcionária da loja que colocou a placa. É quem eu estou protegendo.

Ruth Jeffers, dona da Jeffers, a varejista de suprimentos para animais, disse que vendeu a pasta de ivermectina em seu site este ano. Depois que ela reabasteceu com versões mais caras, os tubos se esgotaram também.

Portanto, nesta primavera, ela limitou os novos clientes a cinco tubos. Parcialmente impulsionada pela demanda, ela aumentou os preços da ivermectina da marca Jeffers, sua opção mais barata, de $ 2,99 para $ 4,99 por tubo - e depois para $ 6,99.

É difícil ter seu produto número 1 se transformando em um circo, disse Jeffers.


O último frasco de ivermectina no Emerson Animal Hospital em West Point, Mississippi em 18 de setembro de 2021. (Houston Cofield / The New York Times)

No Horsey Haven Retirement Home em Newcastle, Califórnia, um estábulo para cavalos aposentados, a falta de ivermectina acessível recentemente causou um debate sobre os custos. Laura Beeman, dona de Horsey Haven, disse que há muito usa a droga para matar vermes nos 28 cavalos do estábulo. Os tratamentos acontecem quatro vezes ao ano, sem custo para os donos dos cavalos.

Mas com o aumento dos preços dos remédios, Beeman não tinha certeza se poderia continuar oferecendo o serviço gratuitamente. Ela disse que poderia começar a cobrar dos proprietários pelos tubos de pasta de agora US $ 7,99, que antes custavam US $ 1,99.

Neste ponto, não tenho mais nenhum, disse ela.

Emerson disse que seu hospital de animais geralmente consumia dois frascos de 500 mililitros de ivermectina por ano. Desde a inauguração de seu hospital de 3.500 pés quadrados, sete anos atrás, ela acrescentou, ela nunca teve dificuldade em obter o medicamento.

Sua primeira pista de que algo havia mudado veio dois meses atrás, quando os donos de animais começaram a perguntar sobre o medicamento para tratar o coronavírus. No mês passado, sua governanta disse que sua irmã estava bebendo ivermectina em seu café.

Emerson estava tentando reabastecer o medicamento, mas encontrou apenas o frasco de 50 ml. Agora ela disse que entendia por quê.

Desde então, ela fez o possível para diminuir o uso da droga em sua comunidade, disse ela. Em uma entrevista de agosto a uma estação de TV local, ela alertou as pessoas sobre os perigos de tomar ivermectina e o impacto que a escassez poderia ter nos animais. Quando as pessoas vêm perguntar sobre a droga, ela disse, ela também explica os perigos do uso off-label.

Com apenas 10 mililitros restantes, Emerson estimou que ela iria esgotar no próximo mês.

Se eu tiver outro bando de galinhas com ácaros nas pernas, não poderei ajudá-los, disse ela. E então eu não sei o que vamos fazer.