‘É uma dádiva de Deus’: viagens de táxi de 9 centavos na zona rural da Coreia do Sul

O programa Taxi of Hope, mais conhecido como 'o táxi de 100 wons', provou ser muito popular entre os cidadãos de baixa renda e idosos em vilarejos isolados e está ajudando a revolucionar o transporte público na zona rural da Coreia do Sul.

O taxista Lee Ki-yeop, 65, deixa um passageiro no condado de Seocheon, na Coreia do Sul. (Jean Chung / The New York Times)

Escrito por Choe Sang-Hun

Em uma manhã nublada recente, uma vila na costa oeste da Coreia do Sul não deu nenhum sinal de agitação humana até que cinco residentes mais velhos emergiram lentamente através da névoa que envolvia os exuberantes arrozais verdes.

O grupo esperava pelo que antes seria um luxo inacessível neste canto rural do país: um táxi para levá-los às compras e às consultas médicas na sede do condado a 20 minutos de distância.

Mas mesmo o mais pobre entre eles poderia facilmente pagar por essa carona. A participação de cada passageiro na tarifa total não seria medida em dólares, mas em centavos.

É uma dádiva de Deus, disse um dos passageiros, Na Jeong-soon, 85.

A vila deles fica no condado de Seocheon, local de nascimento do Taxi of Hope, mais conhecido como táxi de 100 wons (100 wons equivalem a cerca de 9 centavos).

Em 2013, o condado enfrentou uma crise. À medida que sua população diminuía, também diminuía o número de passageiros de ônibus, o que levou ao cancelamento de rotas não lucrativas. Em seguida, os motoristas de ônibus entraram em greve. Onde antes havia três ônibus por dia, de repente nenhum apareceu, prendendo aqueles que não tinham carro em aldeias remotas.

A solução do condado? Deixe as pessoas chamarem táxis para vilarejos isolados onde moravam tão poucos que nenhuma empresa de ônibus queria atendê-los. Os táxis cobrariam dos passageiros apenas 100 won para viagens curtas, com o governo do condado pagando o restante da tarifa.

Embora o serviço seja mais popular entre os residentes mais velhos e de baixa renda, qualquer pessoa cujo vilarejo esteja a mais de 700 metros (2.300 pés) do ponto de ônibus mais próximo pode chamar um táxi de 100 wons quando viajar para mercados em cidades próximas.

A ideia teve tanto sucesso que logo, com o apoio do governo nacional em Seul, a solução de Seocheon se espalhou para outros condados, ajudando a revolucionar o transporte público na zona rural da Coreia do Sul.

O táxi agora me leva até minha porta, disse Na. Você não pode imaginar como era antigamente, quando eu tinha que carregar minha sacola de compras do ponto de ônibus até minha casa. Isso matou minhas pernas, mas não há ninguém por aqui para ajudar idosos como eu.

Durante anos, a Coreia do Sul relatou uma das taxas de natalidade mais baixas do mundo, criando uma população que envelhece rapidamente e causando tensões em todos os aspectos da sociedade, desde seu orçamento de bem-estar até o transporte público para as escolas.

O impacto da mudança demográfica é mais visível em milhares de aldeias rurais cujos jovens, incluindo os filhos de Na, partiram para as grandes cidades em busca de empregos com melhor remuneração. Na vila de Seondong de Na, o número de famílias, que já chegou a 25, caiu para uma dúzia.

Autoridades do governo dizem que apoiar os serviços de táxi de 100 wons é muito mais econômico do que distribuir ônibus subsidiados para pequenos vilarejos situados entre montanhas, onde poucas pessoas vivem além de fazendeiros aposentados artríticos - e construir estradas mais largas para acomodar esses ônibus.

Os motoristas de táxi locais também receberam bem o programa, porque ele traz uma renda extra.

Provavelmente sei mais sobre esses velhos do que qualquer outra pessoa, porque dirijo com eles duas ou três vezes por semana, disse Lee Ki-yeop, 65, um taxista de 100 wons. Quando um deles perde meu táxi por uma ou duas semanas, sei que há algo errado com eles.

Para Na e seus amigos, a corrida de táxi até a sede do condado de Seocheon, também conhecida como Seocheon - e para outra cidade onde há um mercado de fazendeiros a cada cinco dias - é praticamente a única vez que eles se aventuram. Além de comprar mantimentos e ver seus médicos, eles trocam notícias com conhecidos de outros moradores, como quem foi levado para uma casa de repouso e quem morreu.

Seocheon ostenta duas atrações do Patrimônio Mundial da UNESCO: uma prática centenária de tecer tecidos finos de plantas de rami e suas planícies de maré repletas de vida marinha. Parte da província de Chungcheong do Sul, o condado também abriga o sogokju, considerado o tipo de vinho de arroz mais antigo da Coréia.

Durante as temporadas de migração dos pássaros, turistas de toda a Coreia do Sul dirigem para Seocheon para observar bandos de longbills, patos selvagens e cisnes que buzinam se alimentando de suas planícies de maré antes de voar para a Sibéria.

Mas o condado não escapou da agitação que a rápida industrialização da Coréia do Sul causou em suas cidades rurais. Sua indústria de tecidos de rami diminuiu, com a maioria das roupas da Coreia do Sul agora importadas ou feitas de materiais sintéticos. As pessoas bebem mais vinho e cerveja importados do que sogokju.

A população do condado diminuiu de 160.000 na década de 1960 para 51.000 neste ano, quase 38% deles com 65 anos ou mais. Na aldeia de Na, os residentes mais jovens eram um casal na casa dos 60 anos.

Seocheon, a sede do condado, tem toda a aparência de uma comunidade que envelhece rapidamente. Durante um recente dia de mercado, suas clínicas ortopédicas e outras clínicas estavam lotadas de pacientes idosos.

No ponto de ônibus e táxi próximo, os passageiros mais velhos curvados com fardos de compras estavam sentados sob um toldo como uma fileira de pássaros, esperando que seus ônibus ou táxis de 100 wons aparecessem. Um assistente mais jovem em um colete amarelo, enviado pela administração do condado, estava ocupado ajudando-os a carregar suas malas dentro e fora dos táxis.

Quando o Statistics Korea conduziu uma pesquisa nacional em 2010, a falta de transporte público foi uma das maiores queixas para os aldeões mais velhos na região rural da Coreia do Sul, que não tinham carros nem filhos que pudessem dirigir.

Era especialmente difícil para os idosos caminharem até o ponto de ônibus mais próximo quando nevava no inverno ou fazia muito calor no verão, disse Noh Pak-rae, alto funcionário do governo em Seocheon.

Os táxis de 100 won transportaram quase 40.000 passageiros de 40 vilas em Seocheon no ano passado. O programa custou ao condado US $ 147.000.

Este artigo foi publicado originalmente no The New York Times.