Para muitos sobreviventes do 11 de setembro, a poeira ainda está cobrando seu preço

Dos 1.111.005 respondentes e sobreviventes do marco zero inscritos no Programa de Saúde do World Trade Center, 4.610 morreram, de acordo com funcionários dos Centros de Controle e Prevenção de Doenças.

Mariama James, 50, centro, com sua família, a partir da esquerda: filha Abisai, 28; marido David James, 49; filho Armani, 25; e a filha Alijah, 19, na parte baixa de Manhattan em 12 de agosto de 2001. Seus filhos tiveram doenças crônicas relacionadas ao 11 de setembro, em grande parte devido à exposição à poeira do marco zero em seu prédio a cinco quarteirões do local. James estava grávida de Alijah em 11 de setembro. (Hilary Swift / The New York Times)

Escrito por Corey Kilgannon

O ataque terrorista de 11 de setembro ao World Trade Center foi lembrado pelas 2.753 vidas perdidas naquela manhã horrível.

Mas esse número muito provavelmente foi eclipsado por mortes por exposição a poluentes tóxicos no ar nas semanas e meses após o colapso - e esse número continua crescendo.

Imediatamente após a queda das torres gêmeas, os cerca de 90.000 bombeiros, paramédicos, policiais e outros que altruisticamente correram para o local foram saudados como heróis. Mas, ao longo dos anos, conforme a atenção do público diminuía, problemas de saúde, como câncer, doenças respiratórias e outras doenças, permaneceram e continuaram a surgir.

Segundo algumas estimativas, mais de 400.000 pessoas na baixa Manhattan, incluindo aqueles que viveram, trabalharam e estudaram lá, foram expostas ao material tóxico das torres pulverizadas, levando a problemas de saúde que foram diagnosticados muitos anos depois.

Dos 1.111.005 respondentes e sobreviventes do marco zero inscritos no Programa de Saúde do World Trade Center, 4.610 morreram, de acordo com funcionários dos Centros de Controle e Prevenção de Doenças. Embora o programa não colete informações sobre a causa da morte, alguns funcionários da saúde acreditam que muitos morreram de doenças relacionadas ao 11 de setembro - e que o número de mortos é de fato maior, dada a probabilidade de que muitas pessoas que não estavam inscritas no programa morreram e não sabia que sua doença estava relacionada ao 11 de setembro.

A maioria dos respondentes registrou-se para cobertura médica federal e acordos. Mas apenas uma pequena fração dos civis afetados pelas toxinas o fizeram. Muitos não sabem que podem fazer isso, ou mesmo que as doenças que estão experimentando repentinamente anos depois de 2001 podem ser resultado da poeira letal e da fumaça dos escombros fumegantes onde estavam as torres.

Acho que nem mesmo a Al Qaeda pensou que isso aconteceria, disse John Mormando, 54, de Oakland, New Jersey, que trabalhava como corretor de commodities a alguns quarteirões do marco zero em 2001. Foi um bônus para eles. Eles pensaram que mataram 3.000 naquele dia, mas ninguém teria pensado que isso ainda estaria matando pessoas.

Mais tarde, ele foi submetido a uma mastectomia dupla após ser diagnosticado com câncer de mama, uma doença sofrida por um grupo de homens que passou um tempo próximo ao marco zero.

Disseram-nos que o ar estava bom e que precisávamos voltar ao trabalho, disse ele. Ainda havia edifícios em chamas.

O marido de Carrie Benedict Foley, Daniel Foley, morreu em 2020 aos 46 anos de câncer no pâncreas que acredita-se estar relacionado à sua exposição a escombros transportados pelo ar enquanto procurava por sobreviventes no marco zero, incluindo seu irmão bombeiro, Thomas J. Foley, 32, cujo corpo foi encontrado 10 dias após o colapso.

Os exames médicos anuais de Daniel nunca mostraram doenças até que o câncer foi diagnosticado em 2019, quatro dias depois que ele se arrastou até um prédio em chamas no Bronx para resgatar duas crianças, o que lhe rendeu a Medalha de Honra do Corpo de Bombeiros, disse Carrie Foley.

Daniel sabia que sua morte devastaria seus cinco filhos pequenos, mas ele não se arrependia de trabalhar na pilha do marco zero. Ele voltava para casa todas as noites do marco zero com suas roupas cobertas de poeira tóxica, disse Carrie Foley, 47, uma agente funerária de New Rochelle, Nova York.

Quando ele foi diagnosticado, ele disse: ‘Não teria mudado o que eu fiz, mesmo que tenha me deixado doente’, disse ela.

Barbara Burnette, 58, em Cunningham Park, Queens, em 26 de julho de 2021. Burnette era uma detetive da polícia de Nova York que ajudou por várias semanas nos esforços de recuperação no marco zero. (Hilary Swift / The New York Times)

Barbara Burnette, 58, de Bayside, Queens, foi uma detetive da polícia de Nova York que ajudou por várias semanas nos esforços de recuperação no marco zero. Vários anos depois, ela não conseguia subir um lance de escadas por causa de uma doença pulmonar diagnosticada em 2004. Em seguida, veio o câncer de pulmão em 2017. Ela agora usa uma cadeira de rodas e oxigênio.

Na época, nem pensávamos em máscaras, disse ela. Estávamos trabalhando tanto que nem passava pela nossa cabeça que poderíamos ficar doentes. O que torna tudo tão triste é que faríamos tudo de novo.

Embora cientes das condições tóxicas da época, minha mentalidade era: estávamos em guerra e inicialmente pensamos que poderíamos resgatar pessoas, disse Tom Wilson, 52, de Bellport, Nova York, que era sargento da polícia de Nova York.

Ele ajudou a fechar a ponte Williamsburg em 11 de setembro antes de passar cinco semanas procurando por restos nos escombros do marco zero e do Fresh Kills Landfill por meses após os ataques, tudo isso enquanto inalava poeira tóxica em seus pulmões.

Wilson, que tem cinco filhos, descobriu que tinha câncer bucal em 2008, o que o deixou atormentado por problemas crônicos e tratamentos contínuos.

Entre 250 e 300 primeiros respondentes morrem a cada ano, disse Michael O’Connell, 45, de Westbury, Nova York, que trabalhou na pilha e em 2007 desenvolveu sarcoidose, uma doença auto-imune. Ele se aposentou do Corpo de Bombeiros de Nova York em 2009 por causa de problemas pulmonares.

Quando Val Velazquez-Stetz, 53, de Wall Township, New Jersey, ajudou como policial de Jersey City no esforço de recuperar restos mortais no marco zero, o ar estava tão carregado de poeira que parecia uma tempestade de neve, mas ela não mascarar.

Em poucos meses, ela começou a ter problemas nos seios da face e nos pulmões que pioraram com o passar dos anos. Em seguida, veio o câncer de pele e refluxo severo.

Eu não sabia que estava relacionado - apenas pensei que era uma pessoa azarada, disse ela, acrescentando que ajudou cerca de 300 pessoas, a maioria respondentes de Nova Jersey, a se inscreverem para os benefícios federais.

Para os residentes de Manhattan, somos um grande aglomerado de câncer neste momento, disse Mariama James, 50. Ela e seu marido, David James, 49, têm três filhos - Abishai, 28, Armani, 25 e Alijah, 19 - que têm tiveram doenças crônicas relacionadas ao 11 de setembro, em grande parte devido à exposição à poeira do marco zero em seu prédio a cinco quarteirões do local. Mariama James estava grávida de Alijah em 11 de setembro.

Era um dia quente, mais de 80 graus, então todas as janelas estavam abertas, disse ela, acrescentando que o apartamento ficou tão sujo que ela teve que rasgar o carpete do quarto dos filhos e jogar fora todos os móveis.

Ken Muller, 62, que trabalhava na Goldman Sachs em Manhattan, seguiu a orientação do governo de que os mercados financeiros deveriam reabrir dias após os ataques e que o ar estava seguro.

Eu voltava para casa todos os dias com poeira nas minhas roupas, disse Muller. A maioria das pessoas que trabalhava em Manhattan não pensava nisso - eles nunca ligavam os pontos.

Junto com uma série de outras doenças relacionadas ao 11 de setembro, ele descobriu que tinha câncer de rim em 2015. Depois de um ano de quimioterapia diária, ele ainda sofre de confusão mental que atribui à quimioterapia.

Muitas pessoas acreditaram que isso aconteceu apenas com os primeiros respondentes, mas muitos de nós íamos trabalhar todos os dias e estávamos inalando a mesma poeira, disse Yvonne Phang, 69, professora de contabilidade do Borough of Manhattan Community College, a vários quarteirões do marco zero , onde as aulas foram retomadas semanas após os ataques.

Na minha sala de aula do sexto andar, meus alunos teriam que cobrir bocas e narizes, cheirava tão horrível, disse ela. A poeira iria explodir pelas janelas.

Lila Nordstrom, 37, em Nova York em 20 de agosto de 2021. Nordstrom estava no último ano da Stuyvesant High School perto do marco zero em 11 de setembro de 2001 e fugiu com seus colegas estudantes para longe da espessa nuvem de poeira quando a torre norte desabou . Em 9 de outubro, eles estavam de volta às aulas. (Hilary Swift / The New York Times)

Ninguém sabia que isso poderia nos impactar dessa forma, disse Phang, que fez uma mastectomia dupla para câncer de mama. Dezenas de seus colegas receberam diagnósticos de doenças relacionadas ao 11 de setembro, algumas das quais morreram, disse ela.

Muitas pessoas que ficaram doentes têm vergonha de falar sobre suas doenças, disse ela. Eles evitam falar sobre o 11 de setembro porque estão tão traumatizados que querem esquecê-lo.

Liz Wilson, 62, de Beacon, Nova York, foi designada para o marco zero como assistente social para trabalhadores médicos de emergência e familiares das vítimas. Não fumante, ela teve problemas pulmonares e respiratórios, incluindo asma, e tumores nos pulmões, seios e nariz.

Eu era uma pessoa muito forte e agora tenho ataques de ansiedade, disse ela. Se vejo muitas pessoas correndo, quero rastejar para baixo de alguma coisa.

Lila Nordstrom, 37, estava no último ano da Stuyvesant High School, longe do marco zero, em 11 de setembro e fugiu com seus colegas estudantes para longe da espessa nuvem de poeira quando a torre norte desabou. Em 9 de outubro, eles estavam de volta às aulas.

Sua asma piorou rapidamente e ela desenvolveu rinossinusite e refluxo ácido extremo, o que ela acredita estar relacionado à exposição dos alunos naquele outono e inverno.

Como alunos, foi-nos dito: ‘Está tudo bem, não se preocupe com isso’, disse ela. Éramos menores, não devíamos ter estado lá.

Muitas pessoas não entendem o quão ruim foi a exposição e quão ruins são os problemas que temos, disse ela.

Com o passar dos anos, ela encontrou mais e mais colegas de classe com problemas semelhantes e fundou a organização sem fins lucrativos StuyHealth para ajudar outros jovens sobreviventes.

Amit Friedlander, 37, era um veterano da Stuyvesant High e foi mandado de volta várias semanas após os ataques. Em 2006, aos 22 anos, ele soube que tinha linfoma de Hodgkin, um câncer de células brancas do sangue. Seu câncer está em remissão, mas em março, ele foi informado de que ele tinha doença de Parkinson.

Anne-Marie Principe, 62, que dirigia uma agência de modelos e talentos perto do marco zero, em Nova York em 1º de julho de 2021. Príncipe, que estava coberto por escombros na manhã dos ataques de 11 de setembro, segura uma bandeira que um soldado deu ela quando ela estava caminhando para seu escritório em 12 de setembro. (Hilary Swift / The New York Times)

Anne-Marie Principe, 62, que dirigia uma agência de modelos e talentos perto do marco zero, foi coberta por escombros na manhã dos ataques. Ela sofreu graves danos pulmonares, fez uma cirurgia no cérebro para remover um tumor e agora está lutando contra o câncer de mama. Ela ainda tem uma bandeira que um soldado deu a ela quando ela caminhava para seu escritório em 12 de setembro.

Preocupada em estragar seus lindos sapatos, ela comprou botas para andar em meio aos escombros e continua a usá-las duas décadas depois. Eles borrifavam nossos sapatos quando saíamos da área. Eles os borrifavam com uma mangueira e eu disse: ‘Não são meus Pradas!’, Disse Principe.

Jose Santiago, 72, ficou encharcado de poeira enquanto fazia uma reportagem do marco zero para a estação de rádio WBAI. Em poucos meses, ele começou a desenvolver uma tosse crônica e mais tarde desenvolveria doenças pulmonares crônicas, câncer de pele e outras doenças.

Foi um nocaute na carreira e em todos os outros sentidos, disse ele.

Quando voltamos ao trabalho, as pessoas no metrô estavam tossindo enquanto ele entrava na estação no sul de Manhattan, disse ele. As pessoas se sentem traídas ao ouvir que o ar está seguro.

Martin Preston, 68, era um funcionário da cidade de Nova York que ajudou a montar mesas, cadeiras e outros equipamentos no marco zero por meses após 11 de setembro e mais tarde desenvolveu fibrose nos pulmões, bem como asma e refluxo ácido grave.

É a catástrofe que continua acontecendo, disse ele.

Andrew Pillay, 58, que trabalhava em uma empresa de impressão e publicidade perto do marco zero, ajudou a trabalhar na pilha por vários dias e, em seguida, vasculhou a poeira pesada em seu escritório. Ele agora tem sinusite, doença pulmonar, asma, refluxo grave e câncer de tireoide.

Ele começou a ser tratado no Programa de Saúde do World Trade Center no Monte Sinai em 2005, depois que começou a ter problemas de saúde, e em 2013 fez uma cirurgia para reconstruir o esôfago, que estava danificado pelo refluxo.

É apenas uma luta constante, disse Pillay. Vinte anos depois, e ainda estou sofrendo.

Ele acrescentou: toda vez que você acha que tem algo consertado, outra coisa começa.

Mary Montgomery, 57, de Stroudsburg, Pensilvânia, disse que seu marido, Jeffrey Montgomery, morreu em 2018 aos 59 anos de câncer de esôfago, que ela acredita ser decorrente de seus cinco meses de trabalho emergencial de telecomunicações durante a recuperação do marco zero.

Este homem era como um cavalo de ferro, disse ela. Ele nunca ficou doente. Ele trabalhava 16 horas por dia no marco zero e me proibiu de chegar perto dele.

Ela disse que ele se tornou motorista de ônibus depois que a empresa de telecomunicações o dispensou junto com outros colegas de trabalho após o trabalho de 11 de setembro. Vários dos trabalhadores também morreram, disse ela.

Seu médico disse que esse tipo de câncer era uma anomalia, dado seu histórico médico, e que ele só poderia ter contraído esse tipo de câncer por exposição, disse ela. Ele estava tipo, 'É por isso que eu tenho isso?'

Duas décadas depois, as pessoas ainda estão sendo mortas por ele - os efeitos colaterais ainda estão acontecendo, disse Bridget Gormley sobre os ataques. Seu pai, William J. Gormley, era um bombeiro da cidade de Nova York que morreu de câncer de pulmão em 2017 aos 53 anos, 16 anos depois de responder ao 11 de setembro e ajudar nos esforços de recuperação no marco zero por semanas.

Todos na comunidade do 11 de setembro que não têm câncer estão olhando por cima do ombro, perguntando-se: 'Quando eu sou a próxima?', Disse Bridget Gormley, que tem irmãos trigêmeos de 23 anos: Billy Jr., Raymond e Kevin.

OS NÚMEROS

90.000: aproximadamente o número de bombeiros, paramédicos, policiais e outros que correram para o local.

400.000: Número estimado de pessoas em Lower Manhattan que foram expostas ao material tóxico das torres pulverizadas.

4.610: Mortes entre os 111.005 respondentes e sobreviventes do marco zero inscritos no Programa de Saúde do World Trade Center.