A taxa de natalidade dos EUA caiu novamente. A pandemia pode estar acelerando o declínio

Os nascimentos diminuíram cerca de 8% em dezembro de 2020, em comparação com o mesmo mês do ano anterior, mostrou uma repartição mensal dos dados do governo.

Uma mãe segura a mão de sua filha pequena em East Amherst, N.Y., em 5 de dezembro de 2020. A taxa de natalidade nos Estados Unidos caiu cerca de 15 por cento desde seu pico recente em 2007. (Fonte da foto: The New York Times)

Escrito por Sabrina Tavernise

A taxa de natalidade diminuiu pelo sexto ano consecutivo em 2020, informou o governo federal na quarta-feira, uma das primeiras evidências de que a pandemia de coronavírus acelerou uma tendência entre as mulheres americanas de atrasar a gravidez.

No início da pandemia, especulou-se que as principais mudanças na vida das famílias americanas poderiam levar a uma recuperação na taxa de natalidade, à medida que os casais se acalmavam. Na verdade, eles parecem ter tido o efeito oposto: os nascimentos caíram de forma mais acentuada no final do ano, quando teriam nascido bebês concebidos no início da pandemia.

Os nascimentos caíram cerca de 8% em dezembro, em comparação com o mesmo mês do ano anterior, mostrou uma repartição mensal dos dados do governo. Dezembro teve a maior queda de qualquer mês. Ao longo de todo o ano, os nascimentos diminuíram 4%, mostraram os dados. Houve 3.605.201 nascimentos nos Estados Unidos no ano passado, o menor número desde 1979. A taxa de natalidade - medida como o número de bebês por 1.000 mulheres com idades entre 15 e 44 anos - caiu cerca de 19% desde seu pico recente em 2007.

O declínio da taxa de natalidade é apenas uma peça da mudança no quadro demográfico da América. Combinado com um nivelamento substancial da imigração e o aumento das mortes, a população do país na última década expandiu pela segunda taxa mais lenta desde que o governo começou a contar no século 18. A pandemia, que elevou a taxa de mortalidade e baixou ainda mais, parece ter aprofundado essa tendência.

Kenneth Johnson, um demógrafo da Universidade de New Hampshire, calculou que junto com o aumento nas mortes - cerca de 18% em relação a 2019 - a queda nos nascimentos está contribuindo para o envelhecimento da população americana: um total de 25 estados mais mortes do que nascimentos no ano passado, disse Johnson, contra cinco no final de 2019.

A taxa de natalidade é a mais baixa de todos os tempos, disse ele. Em algum momento, a pergunta será: as mulheres que demoraram a ter filhos, eles vão ter? Se não o fizerem, isso é um entalhe permanente na estrutura de nascimentos americanos.

Os nascimentos tendem a diminuir após as crises econômicas, já que as mulheres adiam os filhos por causa da incerteza de empregos e renda. A taxa de natalidade caiu drasticamente no início dos anos 1930, depois que um crash do mercado de ações precipitou a Grande Depressão. Mas aumentou alguns anos depois, quando a economia começou a se recuperar. No entanto, o declínio recente, que começou após a Grande Recessão em 2008, continuou, apesar das melhorias na economia. Esse padrão incomum levou os demógrafos a se perguntarem se algo mais está acontecendo.

Uma mulher aguarda a chegada de convidados para seu chá de bebê em Orange, N.J., em 15 de novembro de 2020. (Alice Proujansky / The New York Times)

É uma grande mudança social nos Estados Unidos, disse Alison Gemmill, demógrafa da Escola de Saúde Pública Johns Hopkins Bloomberg que estuda fertilidade. Uma mudança gradual na formação da família para idades posteriores.

Os nascimentos diminuíram em todas as faixas etárias em 2020, exceto entre mulheres na casa dos 40 anos e meninas no início da adolescência, grupos que representavam uma pequena fração do total de nascimentos. A taxa de natalidade caiu 8% entre os adolescentes, em comparação com 2019, e 6% entre as mulheres de 20 a 24 anos. A taxa entre as mulheres na casa dos 20 anos caiu 40% desde 2007, disse o governo. Os adolescentes tiveram a queda mais acentuada, uma queda de 63% desde 2007, mostraram os dados.

Essa é uma mudança dramática em relação a várias décadas atrás, quando as taxas de gravidez indesejada eram altas, especialmente entre adolescentes, e as mulheres americanas tendiam a ter bebês mais cedo e com mais frequência do que as mulheres em grande parte da Europa. Hoje, a idade média do primeiro nascimento é de 27 anos, substancialmente acima dos 23 em 2010.

Sou muito jovem para ser responsável por uma criança, disse Molly Sharp, 25, que trabalha para um grupo de pesquisa em saúde feminina na East Tennessee State University em Johnson City. Ainda estou aprendendo sobre mim mesma e como sou adulta. Não há como assumir a responsabilidade de ter um filho agora.

Sharp, que ficou noiva em dezembro, está com o noivo, agora estudante de medicina, há cerca de sete anos. Ela disse que também foi desencorajada pelos custos crescentes de ter um filho - da creche à faculdade - e pelo conhecimento de que ela e seu noivo teriam uma grande dívida com a faculdade de medicina para pagar. Ela disse que sua idade ideal para ter um filho seria por volta dos 30 anos e que ela não poderia se imaginar tendo um bebê antes dos 30.

Nenhum dos meus amigos próximos está tendo filhos, disse Sharp, que acabou de ser aceito na pós-graduação. Estamos trabalhando em empregos e descobrindo o que estamos fazendo, mas não temos muitos planos nos últimos cinco anos.

Só recentemente a paternidade passou a ser considerada uma escolha. Caroline Sten Hartnett, socióloga da Universidade da Carolina do Sul, destacou que antes do advento das pílulas anticoncepcionais em escala nacional, no final dos anos 1960, as mulheres tinham muito menos controle sobre sua fertilidade. Em 1950, eles tinham, em média, três filhos. Nas taxas de hoje, as mulheres têm cerca de 1,6, um nível que os demógrafos chamam de substituição porque sinaliza que a geração de pais de hoje pode estar produzindo uma geração de filhos menores do que ela.

O fato de a taxa ter caído não é necessariamente ruim, disse Hartnett. Um fator que impulsiona o declínio é a queda nas gravidezes indesejadas, e algumas pessoas podem simplesmente estar adiando a procriação para idades mais avançadas. Em outras palavras, parte das mulheres americanas pode eventualmente ter o número de filhos que deseja, mas simplesmente em idades posteriores.

Pode ser uma boa notícia se as mulheres sentirem que têm mais controle sobre sua fertilidade, disse ela. Mas não é uma boa notícia se ter um filho está apenas se tornando mais difícil do que antes porque os empregos são mais precários e as famílias simplesmente não conseguem fazer com que funcione de forma minimamente funcional.

Tess Jackson, 28, professora de inglês de Hurricane, West Virginia, passou por ambos. Ela tem um filho de 10 anos, fruto de uma gravidez não planejada no colégio. Mas o controle da natalidade melhorou, disse ela, e por anos ela não teve outro. Recentemente, ela e seu parceiro decidiram que não queriam outro filho e ela foi esterilizada.

Minha mãe e minha avó não podiam imaginar ter uma vida adulta sem ter filhos, disse ela. Agora, há menos necessidade social de tê-los. Existem outras opções na mesa.

A mudança geracional foi profunda. Angie Willis, 57, uma professora aposentada da Virgínia Ocidental, disse que teve seu primeiro filho quando tinha 20 anos em 1983. Ela foi para a faculdade - dirigindo quase duas horas cada viagem da zona rural de West Virginia para uma universidade em uma parte diferente do estado - mas disse que não teve a experiência da vida universitária porque teve que cuidar de um bebê.

Eu era um bebê, disse ela, lembrando-se de seus anos como uma jovem mãe.

Suas filhas são diferentes. Seu filho mais novo, de 29 anos, foi para a faculdade e agora tem um mestrado e trabalha com tecnologia da informação em um grande hospital em Charleston, West Virginia. Ela se casou no verão passado e não tem filhos.

Estou feliz por eles terem esperado e iniciado suas carreiras primeiro, disse Willis sobre suas filhas. É uma boa mudança.

Ela disse que seu caçula, Cortney Jones, está começando a viver sua vida. E sendo mais madura, sendo financeiramente sólida, acrescentou. Isso é um grande negócio.

Jones se casou no verão passado e disse que queria aproveitar o tempo com o marido antes de voltar sua atenção para uma criança. Ela adora correr, viajar para ver os amigos nos fins de semana e trabalhar sem se sentir frenética para chegar a uma picape na creche.

Estou me sentindo um pouco egoísta, disse Jones. Ela disse que apenas uma de suas amigas tinha um filho.

Todos no meu grupo de amigos estão dizendo: 'Quando é a hora certa para deixar esse egoísmo?', Disse ela. Estamos todos adiando.